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Lorsque Christopher Miller, le secrétaire à la Défense par intérim récemment installé, a appelé ses nouveaux employés à suivre les ordres, il s’est tourné non pas vers la constitution comme source d’inspiration, mais vers l’entraîneur de football préféré de Donald Trump.

«Faites votre travail», a-t-il écrit, citant Bill Belichick, le leader des New England Patriots et un partisan effusif de Trump.

La missive figurait dans la deuxième lettre officielle de M. Miller au département de la défense, envoyée après avoir été installée à la hâte par M. Trump. Son élévation est intervenue lorsque le président a nommé un certain nombre de loyalistes à d’autres postes de haut niveau au Pentagone, à la consternation de nombreux membres du département.

Les critiques disent que la référence attentionnée révèle l’ombre pernicieuse que M. Trump jette sur les institutions nationales de sécurité nationale alors qu’il refuse de concéder sa défaite dans la course à la présidentielle. Plutôt que d’ouvrir la voie à un transfert de pouvoir en douceur à Joe Biden, le président accepte plutôt les mesures de politique étrangère de dernière minute que certains craignent comme une menace pour la sécurité nationale.

« En ce moment, leurs cheveux sont en feu et ils essaient de trouver un moyen d’arrêter [M. Trump] », a déclaré un ancien haut responsable du Pentagone à propos de l’humeur des responsables de carrière de la sécurité nationale.

Le Pentagone et les agences de renseignement américaines ont connu près de quatre ans de bouleversements qui ont commencé le premier jour de la prise de fonction de M. Trump, lors de sa visite au siège de la CIA. La visite de 2017 était apparemment une offre de paix du nouveau président à l’agence, qu’il avait précédemment accusée de se comporter comme «l’Allemagne nazie». Il a fini par livrer une diatribe partisane.

Les initiés et les responsables de la sécurité nationale disent que les limogations post-électorales de M. Trump et les changements de politique ont incité les responsables de carrière à mener une dernière action d’arrière-garde de 60 jours pour protéger l’infrastructure vitale de la défense et du renseignement du pays contre une vague de directives finales. Mais maintenant, ils ont peu de soutien extérieur des républicains dans l’establishment de la politique étrangère sur lequel ils comptaient historiquement.

«Des gens sont renvoyés à droite et à gauche; et si vous n’êtes pas renvoyé, vous êtes poussé dans un coin », a déclaré Paul Gebhard, ancien assistant spécial du secrétaire à la Défense qui a travaillé sur la transition vers l’administration George W. Bush en 2000.

Il a déclaré que la vague de licenciements au Pentagone signifiait qu’il incombait à l’armée en uniforme, dirigée par le général Mark Milley, président des chefs d’état-major interarmées et principal conseiller militaire de M. Trump, de «s’occuper du magasin».

Les assistants républicains et d’anciens responsables affirment que s’il serait extrêmement radical de limoger le général Milley – qui n’est que 16 mois après le début d’un mandat de quatre ans – que lui, avec la directrice de la CIA Gina Haspel et le directeur du FBI Christopher Wray pourrait encore faire face au billot.

« Il a une liste de licenciement post-électorale qui a été dressée il y a des mois », a déclaré un haut conseiller républicain du Congrès.

Un autre ancien responsable a déclaré que M. Trump exigeait «mille pour cent» de loyauté. Mardi, le président a limogé le haut responsable de la sécurité électorale après avoir annoncé que les élections étaient sûres.

M. Trump impose également une série de mesures de politique étrangère impopulaires auprès de certains membres de son propre parti, allant des retraits massifs de troupes en Irak et en Afghanistan, à l’examen de sanctions contre les Houthis au Yémen, ce qui pourrait exacerber une crise humanitaire et mettre en danger la paix. processus.

Il a également brièvement flirté avec les bombardements d’installations nucléaires en Iran la semaine dernière, selon les médias américains, tandis que certains responsables craignaient qu’il ne tolère le déploiement de troupes dans les rues en cas de manifestations post-électorales.

Kori Schake, spécialiste des relations civilo-militaires au conservateur American Enterprise Institute, a fait valoir que l’armée était probablement à l’abri d’une telle interférence.

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« Si le président voulait qu’un chef militaire accepte de rompre son serment à la constitution pour essayer de le maintenir au pouvoir, il devrait probablement renvoyer les mille premiers d’entre eux avant de pouvoir en trouver un disposé à le faire » dit-elle. Les institutions américaines «se sont montrées suffisamment fortes pour résister à ceux qui tentent de les discréditer», a-t-elle ajouté.

Bien que le général Milley et les commandants militaires ne puissent pas désobéir à un ordre légal, Mme Schake a noté que le contrôle civil de l’armée appartient également au Congrès, même si M. Trump et ses acolytes «s’accrochent à tout gilet de sauvetage qu’ils pensent pouvoir garder la tête au-dessus. l’eau à mesure qu’ils perdent de l’énergie ».

La critique la plus notable du Congrès à ce jour est venue de Mitch McConnell, le leader républicain du Sénat, qui s’est publiquement opposé cette semaine à la réduction des effectifs de M. Trump.

M. McConnell a refusé de reconnaître la victoire de M. Biden mais a néanmoins promis un «transfert ordonné» du pouvoir. La semaine dernière, il a rencontré Mme Haspel alors que la spéculation tourbillonnait selon laquelle elle pourrait être évincée, ce qu’un ancien responsable a interprété comme un signal de soutien.

Dov Zakheim, l’ancien sous-secrétaire à la défense sous l’administration George W. Bush, a déclaré que M. McConnell «marchait dans un champ de mines», ajoutant: «Il semble être beaucoup plus disposé à affronter le président sur les questions de sécurité nationale que sur les problèmes. « 

Mais d’autres insistent sur le fait que toute opposition comme M. McConnell doit être vue dans un contexte restreint. « Le recul que vous voyez [des républicains] est très spécifique à l’Afghanistan », a fait valoir l’assistant républicain.

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D’autres soulignent que l’armée est devenue adepte du «ralentissement» de M. Trump et que tout retrait de troupes se fera probablement d’une manière réversible une fois que M. Biden prendra ses fonctions.

« L’armée est fondamentalement très douée pour caler quand elle veut caler », a déclaré M. Zakheim, ajoutant qu’ils pourraient citer les retards logistiques liés au déplacement de l’équipement et à la remise de bases pour éviter les délais et éventuellement déplacer les troupes vers un pays voisin. plutôt que de retourner aux États-Unis.

Un responsable de la défense a déclaré au Financial Times que le temps était «difficile» en Afghanistan à cette période de l’année, un facteur qui pourrait compliquer le calendrier de transport de certains équipements à grande échelle.

Mais M. Zakheim a déclaré que les piliers de Trump, Mike Pompeo, le secrétaire d’État et le conseiller à la sécurité nationale Robert O’Brien, restaient en charge de la politique, imposant «un énorme fardeau» au général Milley en ce qui concerne la mise en œuvre.

Le général Milley a eu du mal à souligner son attachement à la constitution, en particulier après s’être excusé d’avoir comparu aux côtés de M. Trump en treillis de combat au milieu du traitement brutal des manifestants contre le racisme cet été.

Le général de l’armée quatre étoiles a lancé un autre appel la semaine dernière dans des remarques prononcées alors qu’il se tenait aux côtés de M. Miller.

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«Nous ne prêtons pas serment à un roi ou à une reine, à un tyran ou à un dictateur. Nous ne prêtons pas serment à un individu », a déclaré le général Milley, s’inspirant d’un thème que son porte-parole a déclaré avoir prononcé en public« depuis une dizaine d’années ou plus ».

Un responsable américain a déclaré qu’il était «tiré par les cheveux» de penser que le général Milley pourrait faire partie des licenciés simplement parce qu’il a réaffirmé des principes de longue date, mais que le moment choisi pour ses commentaires le faisait passer pour «un clou qui dépasse qui a besoin d’un marteau souffler ».

D’autres sont préparés pour une autre série de licenciements ou de changements de politique.

« Il est assez clair que Miller fera la demande de Trump et il a cette garde prétorienne des Trumpistes tout autour de lui », a déclaré le premier ancien haut responsable du Pentagone, ajoutant que le président avait « un pouvoir énorme et une énorme marge de manœuvre » en ce qui concerne affaires étrangères.

« Il y a beaucoup plus de chaussures à déposer. »

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